Ik heb echt wat met mijn studie gedaan

Stel: je bent 25. Net klaar met communicatie. Of tenminste, de studie. En moet aan het werk. Wat doe je dan? Marja Ruigrok (51), fractieleider van de VVD in Amsterdam, begon destijds haar eigen bedrijf. “Te weinig mensen doen dat nog”, zegt ze, “vooral vanuit de universiteit.” Ruigrok roept elke student op om ondernemer te worden. “Want het aantal nieuwe bedrijven mag groeien.” Haar leven laat zien hoe dat kan.

Artikel in Medium Magazine Jaargamg 30 #3 Juni 2017. Interview en tekst door Koen van Cooten, beeld door Thomas Korver

Het genesis van een carrière

Ruigrok heeft duidelijk ervaring in de communicatie en politiek. Ze vertelt haar eigen verhaal, ongeacht de vraag. “Ik woonde in Friesland”, begint ze, “en wilde, wat je vast begrijpt, studeren in Amsterdam. Ik had in mijn hoofd dat ik later een reclamebureau zou starten. Dat ik de directeur zou worden. Daar was communicatie voor nodig.” Met de hoofdstad en reclame als interesses kwam ze vier jaar lang terecht op de Universiteit van Amsterdam.

Maar voor Ruigrok, al ondernemend voor ze ondernemer werd, was gewoon een studie volgen niet genoeg. Zonder moeite noemt ze alle vakken die ze ernaast koos. “Ik heb de studie wat commerciëler gemaakt. Deed een hoog aangeschreven PR-vak in Utrecht waar de colleges werden gegeven in een kerk, reclamewetenschap bij het Erasmus en marketing aan de economische faculteit. Daarna was ik klaar om de reclame in te gaan.”

Ervaring deed ze op met een stage en eerste werkgever, beiden voor een halfjaar. “Bij een Rotterdams bureau zat ik op de afdeling strategie. Daar onderzochten we waarom mensen het ene merk haalden en het andere niet. Ik kwam erachter dat zulk onderzoek me lag.” Ruigroks volgende baas wist van haar drang tot ondernemen. “Hij had me nodig voor een opdracht; ik leerde offertes maken en uren schrijven. Toen ik dat kon, namen we afscheid.”

Een eerste eigen bedrijf
Ruigrok weet haar liefde voor onderzoek, net als alles, tot in detail uit te leggen. “Hoe kan het”, vraagt ze, “dat in een vak vol wasmiddel klanten altijd Ariël of altijd Dash kopen? Ik ben geboeid door hoe zoiets komt. Wat gebeurt er in de hersenen, welke associaties worden gelegd? Al vanaf de lagere school heb ik een interesse in de werking van hersenen. Dat bij elkaar opgeteld maakt waarom ik onderzoek doen zo leuk vind.”

In 1991 was het moment daar: de 25-jarige richtte een bureau op. “In de eerste jaren heette het ‘Ruigrok MC’, voor marktonderzoek en communicatie. De pay-off was ‘Onderzoekt eer gij communiceert’. Die combinatie vond ik logisch. Klanten minder, die vroegen zich af of we nou een onderzoek- of reclamebureau waren. In de loop der jaren hebben we de reclame laten vallen. De focus van het ‘Ruigrok NetPanel’ is nu marktonderzoek.”

Het Ruigrok NetPanel, dat intussen 25 man telt, begon met een enkele vrouw. “Achteraf denk ik over twintigers, zoals die bij ons werken, wel eens: wat een jonkies! Maar toen ik zo oud was, vond ik het risico niet groot. Ik had geen naam die ik kapot kon maken en maar rond de 1500 gulden per maand nodig. Schade kon ik niet aanrichten; mijn kosten waren laag. Ik gaf mezelf een jaar. Pakte het verkeerd uit, dan kon ik alsnog een baan zoeken.”

Ondernemen in de politiek
In 2009 werd Ruigrok gepolst voor de VVD. “Elke partij heeft scouts”, legt ze uit, “mensen die zoeken naar kandidaten voor de lijst. Die laatste komen vanuit de JOVD (jongerenbeweging, red.) en het flyerteam, maar bij verkiezingen wil je een fris gezicht. Later hoorde ik dat ik een mooi profiel had: ondernemer, vrouw en nieuw. Ik stond meteen op twee, hatseflats!” Ze is politicus sinds 2010 en zit vanaf 2014 de Amsterdamse fractie voor.

Hoe gevraagd worden voelde? “Als een eer! Al deed ik wel weer even onderzoek. Over wat het inhoudt, hoeveel uur je kwijt bent en of ik het kan combineren. Want je wordt wel meer zichtbaar. Niet dat ik als lokaal politicus door hordes mensen word achtervolgd, maar je imago kan beschadigd raken. Op kantoor zeiden we: wat als er een bonnetjesaffaire-Ruigrok komt? Dan richt je het bedrijf dat je hebt opgebouwd ten gronde.”

Ondernemen doet ze net zo goed in de politiek. Ondanks dat ze het bestuur van het Ruigrok NetPanel begin 2017 overdroeg, blijft ondernemerszin de “rode draad” in haar carrière. “Het is niet alleen aan ondernemers om te
ondernemen. Scholen, wijken en winkelstraten zijn een plek om met elkaar iets neer te zetten dat de stad beter maakt. Zelf hoef ik niet altijd in de spotlights, ik bied liever een podium aan fractiegenoten en initiatieven.”

Afronden als nieuw begin
In al haar onderzoek en politiek is Ruigrok nog steeds bezig met de studie. “Mijn stiefzoon gaat zijn examen halen, hopen we dan, en vroeg of ik nog iets met mijn opleiding deed. Ik zei: het draait om analytisch leren denken. Kijken wat relevant is en ondergeschikt. En soms pak ik er een studieboek bij. Om presentaties te versterken zoek ik dan een model terug. Ik heb echt wat met mijn studie gedaan, zowel qua analyse als inhoud.”

Dezelfde benadering – samenbrengen wat abstract en concreet is – gebruikt ze bij de VVD. “Sommige mensen stoppen al hun tijd in de politiek. Ik vind dat je altijd met je benen in de klei moet blijven staan. Gewoon werk moet doen. Ik liet het Ruigrok NetPanel los, maar heb nieuwe dingen aangenomen om aan de slag te blijven. Je moet politiek en werk combineren. Anders krijg je een te eenzijdige blik op de politiek. Er is meer in de wereld.”

Ruigrok zegt haar verhaal en carrière te willen vervolgen met inspireren. Ze is nu mentor en connector voor start- ups, om mensen aan het denken te zetten. “Ondernemen eng? Gewoon doen! Niet bang zijn, gewoon op je bek gaan en doorpakken. Het klinkt spannend, maar een eigen bedrijf is alleen meer geld verdienen dan dat je uitgeeft. Verzin een propositie waarvoor mensen willen betalen – en voor je het weet besta je 25 jaar!”

 “Het klinkt spannend, maar een eigen bedrijf is alleen meer geld verdienen dan dat je uitgeeft.”

 

Marja Ruigrok

Over Marja Ruigrok

Connector en ondernemer. Oprichter en partner van marktonderzoeksbureau Ruigrok NetPanel, voormalig fractievoorzitter van de Amsterdamse VVD, bestuurder, commissaris, raad van toezicht, kwartiermaker en ambassadeur van diverse organisaties, spreker, investeerder en mentor voor (impact) ondernemers. 

Geef een reactie